Bagaimana ‘Gadis Radium’ Membantu Membentuk Hukum Perburuhan Amerika

Ketika Grace Fryer mendapatkan pekerjaan di pabrik United States Radium Corporation di Orange, New Jersey, pada tahun 1917, dia pasti merasa istimewa dan sangat beruntung. Bersama dengan 70 wanita muda lainnya yang dipekerjakan di pabrik pada musim semi itu, Fryer akan mendapatkan lebih dari tiga kali lipat upah rata-rata pabrik untuk menerapkan cat luminescent yang baru diformulasikan ke jam tangan, jam, kompas, dan berbagai macam instrumen militer. Setelah Amerika Serikat masuk ke dalam Perang Dunia I pada bulan April, muncul permintaan untuk berbagai macam perangkat yang akan dilapisi dengan cat yang diolah dengan radium bercahaya, perdagangan bernama Undark. US Radium membutuhkan ratusan pekerja baru untuk memenuhi kontraknya yang menguntungkan dan menemukan bahwa wanita muda sangat cocok untuk konsentrasi yang intens dan pekerjaan tangan yang gesit yang dibutuhkan dial painting. Itu nyaman dan menyenangkan dibandingkan dengan sebagian besar pekerjaan pabrik pada waktu itu, dan pelukis dial tidak memiliki alasan untuk percaya bahwa zat baru yang menakjubkan yang disebut radium ini tidak sepenuhnya aman untuk digunakan.

Seperti yang sering diulang dalam satu setengah abad terakhir lompatan kuantum dalam sains, industri, dan kedokteran, kegembiraan yang berlebihan untuk mengadopsi penemuan terbaru terkadang melampaui kemampuan kita untuk sepenuhnya memahami potensi efek negatifnya. Salah satu contoh mencolok dari hal ini adalah kasus “Gadis Radium”—lima pelukis dial Radium AS yang memberikan kontribusi signifikan untuk memperluas perlindungan hukum yang diberikan kepada pekerja Amerika dan meningkatkan kesadaran publik akan bahaya radioaktivitas.

Identifikasi Awal Radioaktivitas

Radioaktivitas adalah fenomena yang relatif baru dan kurang dipahami di awal abad ke-20. Fisikawan Jerman Wilhelm Conrad Roentgen menemukan sinar-X, dan nilai diagnostik awalnya, pada tahun 1895. Karena sinar tidak dapat dirasakan oleh indera, dan tampaknya tidak ada efek langsung pada kulit yang terpapar, konsensus umum adalah bahwa sinar-X tidak berbahaya.

Namun, ada laporan cedera terkait sinar-X sejak tahun 1896, termasuk kasus asisten Thomas Edison, Clarence Dally, yang menderita radiodermatitis parah yang mengakibatkan lengannya diamputasi dan kematiannya berikutnya pada tahun 1904. akhir 1890-an, ada banyak laporan dalam literatur ilmiah tentang luka bakar kulit akibat radiasi dan kerontokan rambut, kesaksian tentang sikap angkuh yang nyata dan dosis besar yang digunakan. Ironisnya, laporan cedera radiasi tersebut membuat dokter mengenali kemungkinan nilai terapeutik sinar dalam mengobati kanker yang tidak dapat dioperasi.

Dalam beberapa minggu setelah penemuan sinar-X Roentgen, Henri Becquerel mengidentifikasi radioaktivitas, dan pada tahun 1898 Marie dan Pierre Curie melaporkan penemuan unsur kimia radium, yang ditemukan dalam jumlah kecil dalam bijih uranium. Keluarga Curie kagum dan senang karena elemen baru mereka bersinar dalam gelap. Segera radium dipuji sebagai zat ajaib abad ke-20 yang baru, dan dianggap sebagai kekuatan untuk menyembuhkan segala sesuatu mulai dari radang sendi hingga kanker. Potensi radium tampaknya tak terbatas tetapi bahaya bekerja secara langsung dengan radioaktivitas belum diketahui secara luas, dan banyak ilmuwan, termasuk Curie, menderita luka kulit—seringkali karena membawa sampel bahan radioaktif di saku mereka.

Pada tahun 1902 radium diisolasi menjadi logam murni oleh Marie Curie dan André-Louis Debierne. Segera setelah itu insinyur listrik Amerika William J. Hammer membuat cat radium yang dapat digunakan pada instrumen ilmiah untuk membuatnya terlihat dalam gelap. Namun, pada saat itu, penambangan dan ekstraksi radium sangat mahal. Tetapi dengan dimulainya Perang Dunia I, penerapannya pada instrumen dan jam tangan militer mendorong permintaan yang terus meningkat.

Remaja Putri Dipekerjakan untuk Melukis Gadget

Antara 1917 dan 1929, ratusan wanita muda dipekerjakan menerapkan cat radium-aktif pada jam tangan, kontrol pesawat, jam dan kompas di pabrik-pabrik di Illinois, New Jersey, Connecticut dan Long Island, NY Melukis rata-rata 250 dial per hari dan mendapatkan sekitar satu setengah sen per dial, wanita di pabrik Radium Dial Ottawa, Ill., dapat memperoleh sekitar $18 seminggu, dibandingkan dengan $5 yang kemungkinan akan mereka peroleh dari pekerjaan pabrik lainnya.

Bekerja dengan campuran lem, air dan bubuk radium, pelukis pelat jam menggunakan sikat rambut unta untuk mengoleskan cat bercahaya ke rak pelat jam. Untuk bersenang-senang, para remaja putri terkadang mengecat kuku dan gigi mereka dengan campuran bercahaya dan kemudian mematikan lampu. Kadang-kadang, dengan pabrik-pabrik yang sering penuh dengan debu radium, dilaporkan bahwa kulit dan rambut wanita terkadang bersinar pada saat mereka meninggalkan pekerjaan. Seorang pekerja mencatat bahwa ketika dia meniup hidungnya, saputangannya bersinar dalam gelap.

Menelusuri angka-angka kecil pada jam tangan dan kompas membutuhkan sapuan kuas yang presisi, dan para wanita didorong oleh supervisor mereka untuk menggunakan bibir mereka untuk membantu membuat titik halus pada kuas mereka. Untuk meyakinkan mereka bahwa zat bercahaya dalam cat itu tidak berbahaya, para wanita kemudian mengutip bos mereka yang mengatakan kepada mereka, “Tidak perlu khawatir jika Anda menelan radium, itu akan membuat pipi Anda merah.” Terlepas dari jaminan tersebut kepada para pekerja muda, bagaimanapun, pemilik pabrik dan ilmuwan dengan hati-hati menghindari paparan yang berlebihan, mengenakan masker pelindung dan menggunakan layar timah dan penjepit saat menangani radium.

Masalah Kesehatan Misterius, Kemudian Kematian Mencurigakan

Seiring waktu, pekerja pabrik menyerap sejumlah besar radium ke dalam tubuh mereka, dan pada awal 1920-an, pelukis dial jatuh sakit dengan gejala misterius. Banyak yang mengalami masalah dengan gigi mereka, dan tulang rahang mereka tampak hancur. Mereka sering menderita anemia berat dan nyeri sendi yang melemahkan juga. Theodor Blum, seorang dokter gigi di New York, adalah orang pertama yang menghubungkan gejala pelukis dengan pekerjaan mereka, menciptakan istilah “rahang radium” dalam artikel tahun 1924 di Jurnal Asosiasi Gigi Amerika.

Grace Fryer kemudian bersaksi melawan US Radium di pengadilan: “Instruktur kami menyuruh kami untuk menunjuk [our brushes] dengan bibir kita. Saya pikir saya mengarahkan bibir saya sekitar enam kali ke setiap putaran arloji. Rasanya tidak lucu. Itu tidak memiliki rasa, dan saya pikir itu tidak berbahaya.” Fryer meninggalkan pabrik dial setelah sekitar tiga tahun, pada tahun 1920, untuk pekerjaan yang lebih baik sebagai teller bank. Sekitar dua tahun kemudian, giginya mulai tanggal dan rahangnya mengalami abses yang menyakitkan. Dia berkonsultasi dengan sejumlah dokter gigi dan dokter, tetapi tidak ada yang pernah melihat kerusakan tulang yang begitu serius. Akhirnya pada tahun 1925, seorang dokter menyarankan bahwa masalah tersebut mungkin disebabkan oleh tahun-tahunnya sebagai pelukis dial.

Fryer mungkin tetap menjadi korban keracunan radiasi yang tidak diketahui jika Liga Konsumen Nasional dan wartawan terkenal Walter Lippmann tidak memperjuangkan tujuannya. Didirikan pada tahun 1899, Liga Konsumen berjuang untuk tempat kerja yang aman, upah minimum yang wajar dan jam kerja yang layak untuk wanita dan anak-anak.

Atas permintaan pejabat departemen kesehatan kota Orange, liga cabang New Jersey mulai menyelidiki kematian mencurigakan dari empat pekerja pabrik radium antara tahun 1922 dan 1924. Kematian tersebut dikaitkan dengan keracunan fosfor, sariawan, dan sifilis. Ketua Liga Konsumen New Jersey, Katherine Wiley, membawa ahli statistik dan Alice Hamilton, otoritas Universitas Harvard tentang masalah kesehatan pekerja, untuk menyelidiki cedera dan kematian misterius di antara mantan pelukis dial.

Mantan Dial-Painters Menuntut Kompensasi

Fryer memutuskan untuk menuntut Radium AS pada tahun 1925, tetapi dia membutuhkan waktu dua tahun untuk menemukan seorang pengacara yang bersedia menangani kasus tersebut. Pada Mei 1927, Fryer dan empat mantan pelukis dial lainnya—Edna Hussman, Albina Larice, Quinta McDonald, dan Katherine Schaub—mengajukan gugatan di Mahkamah Agung Negara Bagian New Jersey masing-masing sebesar $250.000 sebagai kompensasi atas biaya pengobatan dan rasa sakit. Kasus ini dengan cepat berkembang menjadi fenomena media dan pers menjuluki kelima wanita muda itu sebagai “Gadis Radium.” Wartawan Perang Salib Lippmann menulis sejumlah cerita tentang Gadis Radium di Dunia New York, bisa dibilang surat kabar paling berpengaruh di tanah air saat itu.

US Radium membantah semua tuduhan sengaja meracuni pelukis dialnya, dan meluncurkan kampanye disinformasi. Pada tahun 1925 perusahaan menyewa Frederick Flinn dari Institut Kesehatan Masyarakat di Universitas Columbia untuk memberikan Fryer pemeriksaan medis. Dia menemukan kesehatannya “sama baiknya dengan kesehatan saya.” Belakangan diketahui bahwa Flinn bukanlah seorang dokter medis berlisensi, tetapi seorang ahli toksikologi industri yang terikat kontrak dengan US Radium untuk mencoba membantah laporan tim kesehatan Harvard. Sebagai pekerja dial setelah pekerja dial jatuh sakit, US Radium berusaha untuk menodai reputasi perempuan dengan mengklaim bahwa mereka menderita sifilis.

Namun, literatur ilmiah dan medis yang berasal dari tahun 1906 berisi banyak informasi mengenai bahaya bekerja langsung dengan radium. Bahkan salah satu publikasi Radium AS sendiri memuat bagian yang disebut “Bahaya Radium—Efek yang Merugikan”. Terlepas dari peringatan ini, radium masih secara luas disebut-sebut sebagai keajaiban ilmiah dengan kekuatan penyembuhan yang sangat besar. Surat kabar, majalah, buku, dan ceramah mengumumkan khasiat penyembuhan kanker yang spektakuler dari ramuan radioaktif seperti Radithor, dijual bebas kepada pelanggan yang tidak menaruh curiga. Belakangan diketahui bahwa Radithor mengandung cukup radium untuk membunuh ribuan orang yang meminumnya secara teratur hingga tahun 1931, ketika Komisi Perdagangan Federal mengeluarkan perintah penghentian produksi terhadap produsen tersebut.

Manuver hukum dalam kasus Radium Girls menunda sidang pertama sampai Januari 1928. Pada saat itu jelas menyakitkan bahwa kelima wanita itu sakit parah, dan ketika pembelaan diberikan penundaan lima bulan pada bulan April, protes publik cepat dan garang. Lippmann mengecam tindakan itu sebagai “salah satu parodi paling terkutuk tentang keadilan yang pernah menjadi perhatian kami.” Bahkan Marie Curie mengomentari kemungkinan nasib Gadis Radium: “Saya tidak melihat harapan bagi mereka…. Eksperimen saya dengan radium meyakinkan saya bahwa jika racun diambil secara internal, praktis tidak mungkin untuk menghancurkannya.” (Curie sendiri akan meninggal pada tahun 1934 karena anemia pernisiosa aplastik yang disebabkan oleh paparan radium jangka panjang.)

Tanggal persidangan ditetapkan untuk bulan Juni, tetapi hanya beberapa hari sebelum dimulai, Radium Girls menyelesaikan di luar pengadilan dengan masing-masing $10.000, ditambah pertanggungan biaya pengobatan dan anuitas $600 sampai kematian. McDonald meninggal pada tahun 1929 pada usia 34; Fryer dan Schaub yang berusia 34 tahun, 30, meninggal pada tahun 1933, diikuti oleh Hussman pada tahun 1939 pada usia 37 tahun. Larice, yang terakhir dari Radium Girls, meninggal pada tahun 1946 pada usia 51 tahun.

Keberanian Wanita Membentuk Hukum Federal

Ketekunan Gadis Radium dan keberanian mereka untuk menantang Radium AS bahkan saat mereka sekarat menjadi preseden dalam kasus hukum untuk hak pekerja individu untuk menuntut majikan atas kerusakan yang disebabkan oleh penyalahgunaan tenaga kerja. Setelah pertempuran hukum mereka, standar keselamatan industri ditingkatkan dengan pengesahan undang-undang federal yang membuat penyakit akibat kerja dapat dikompensasikan dan memperpanjang waktu di mana pekerja dapat menemukan penyakit dan mengajukan klaim. Lebih jauh, data yang dikembangkan dari pengalaman para wanita muda yang malang ini berperan penting dalam menetapkan tingkat toleransi radium baru bagi para peneliti dan pekerja.

Mungkin nasib Radium Girls disegel ketika mereka pertama kali mulai mencelupkan kuas mereka ke dalam cat aneh bercahaya dalam gelap pada tahun 1917, tetapi dalam kemalangan mereka, publik Amerika akan belajar pelajaran penting. Komunitas ilmiah di awal 1900-an mempromosikan radioaktivitas sebagai sesuatu yang aman dan tidak berbahaya, dan non-ilmuwan enggan untuk mempertanyakan atau mengkritik. The Radium Girls menantang kekuatan dan klaim dari sebuah perusahaan besar dan, dengan melakukan itu, tidak hanya memperingatkan publik tentang efek mematikan radium, tetapi juga menjelaskan bahaya mempercayai secara membabi buta pada penemuan dan teknologi baru.


Awalnya diterbitkan dalam edisi Oktober 2007 Sejarah Amerika.