Sebuah Ode untuk P-51 Mustang

Dengan tangki bahan bakar ekstra di badan pesawat dan dua tangki tambahan sekali pakai di bawah setiap sayap, Mustang bisa terbang 1.650 mil tanpa mengisi bahan bakar. Dan itu, menurut kolumnis James Holland, adalah pengubah permainan.

Saya akan menawarkan saran yang berani — bukan untuk yang terbaik, tetapi untuk yang paling penentu pesawat yang pernah dibuat, dan maksud saya adalah pesawat yang memiliki dampak paling besar. Bagi saya, ini adalah P-51 Mustang.

Saya telah mencapai kesimpulan ini beberapa waktu lalu, tetapi beberapa minggu yang lalu saya memiliki kesempatan untuk naik P-51D dua tempat duduk yang dikonversi. Ada pepatah tentang pesawat yang jika terlihat benar, mungkin saja adalah benar, dan Mustang pasti terlihat seperti bagiannya: ramping tapi berotot, bukan keindahan yang jelas seperti Spitfire, tetapi lebih kokoh dan jauh lebih halus daripada Thunderbolt atau Hurricane, semuanya petarung. Tampaknya juga generasi di depan pejuang perang awal dalam pembangunan. Seperti yang telah saya pelajari, tentu saja demikian dalam konstruksi, yang membuatnya lebih cepat dan lebih murah untuk dibangun — keuntungan besar dalam masa perang total.

Di udara, itu luar biasa: gesit, cepat, dan kokoh. Selama satu menit emas, saya memiliki kontrol dan itu nyaris tidak mengedipkan mata meskipun saya kikir. Apa yang memperlakukan.

Awalnya ditugaskan oleh Inggris dari North American Aviation pada Mei 1940, Mustang awalnya tidak memenuhi janji estetikanya. Tidak sampai Oktober 1942, ketika Ron Harker, kepala uji coba Rolls-Royce, menyarankan untuk mencobanya dengan mesin Merlin alih-alih Allison yang dilengkapi dengannya, masa depannya terjamin. Setiap pesawat yang sukses selalu merupakan perkawinan antara powerplant dan badan pesawat, dan Merlin-lah yang mengubah P-51. Pada 10.000 kaki, P-51 bisa terbang dengan kecepatan 400 mph; 430 mph pada 20.000; dan, pada ketinggian 35.000 kaki, kecepatan 455 mph—70 mph lebih cepat dari Me 109 Jerman atau Fw 190 di ketinggian itu. Itu bisa menyelam lebih cepat dari apa pun dan memiliki tingkat roll yang lebih cepat juga.

Namun sangat mengesankan, yang benar-benar membuat perbedaan adalah penggunaan bahan bakarnya yang efisien dan kemampuannya untuk mengangkut banyak barang. Dengan tangki bahan bakar ekstra di badan pesawat dan dua tangki tambahan sekali pakai di bawah setiap sayap, Mustang bisa terbang 1.650 mil tanpa mengisi bahan bakar. Itu adalah perjalanan pulang pergi dari Inggris ke luar Berlin. Dan itu adalah pengubah permainan.

Mengapa? Karena satu-satunya cara Sekutu dapat berhasil menyerang Normandia pada D-Day adalah jika mereka menguasai langit di sebagian besar barat laut Eropa—penting untuk menyerang jalur pasokan Jerman ke depan. Untuk melakukan itu, pertama-tama mereka perlu mendorong kembali pabrik-pabrik Luftwaffe dan palu serta sekolah-sekolah pelatihan jauh di dalam Reich. Dan satu-satunya cara yang bisa dicapai adalah jika pasukan pembom AS memiliki pengawalan pejuang sepanjang perjalanan ke sana dan ke belakang. Hanya P-51 jarak jauh yang dapat memberikan perlindungan vital dan menghancurkan pesawat tempur musuh pada saat yang bersamaan.

Sepanjang paruh kedua tahun 1943, perlombaan terus menghasilkan Mustang yang cukup untuk membuat perbedaan yang sangat penting. Jika tidak, Luftwaffe tidak akan dikalahkan. Operasi pengeboman tingkat rendah di jalur pasokan Jerman di Prancis dan Eropa barat laut tidak akan cukup sementara Luftwaffe menguasai langit. Nasib D-Day tergantung pada apakah supremasi udara ini dapat dicapai.

Mustang pertama kali terbang dengan US 354th Fighter Group, yang berbasis di Inggris, pada bulan Desember 1943. Secara bertahap, kemudian dengan cepat, produksi mereka meningkat. Pada akhir Mei 1944—dengan D-Day ditetapkan untuk minggu berikutnya—lapangan terbang Luftwaffe terdekat berjarak 500 mil dari pantai invasi, dan semua jembatan di seberang Sungai Seine telah dihancurkan, pangkalan rel kereta api dipalu, pabrik Luftwaffe ditumbuk, dan langit cerah. Dampak P-51 pada operasi ini sangat besar. Seperti yang kita semua tahu, D-Day sukses; Normandia, saat itu Prancis, dibebaskan; dan kemudian, juga, seluruh Eropa Barat.

Setelah penerbangan saya, putri saya yang berusia 13 tahun naik untuk berputar—gadis yang beruntung—dan, melihat dia meluncur cepat di atas lapangan terbang kemudian naik ke gulungan kemenangan, saya kagum lagi pada pesawat kecil yang menakjubkan ini. Memeras otak saya, saya masih tidak bisa memikirkan satu pesawat yang memiliki dampak lebih besar dari P-51 Mustang. Pesawat paling menentukan. Pernah. ✯

Artikel ini diterbitkan dalam edisi Agustus 2021 Perang dunia II.